1907年  生於廣州 。
1915年 入番禺縣立小學 。
1920年 考入廣府中學 。
1921年  入南開中學 。
1925年 入南開大學礦科 。
1926年  南開礦科停辦,改入物理系 。
1929年 南開大學任教 。
1931年 獲中基會資助,赴密西根大學攻讀博士 。
1933年  獲博士學位,同時被選為ΦBK會員 。 
1934年  回北大任教 。 
1938年  轉任西南聯大教授 。
1941年  在聯大開高等物理課程,聽課學生有楊振寧等人。
1945年   被選為西南聯合大學第八屆校務會議代表。李政道由浙大轉來,接受先生的指導 。
1946年  夏,被軍政部借聘籌建國防科研工作,出國考察。接受密西根大學客座教授職務 。  
1947年  秋,至哥倫比亞大學工作兩年 。
1948年  當選中央研究院第一屆院士 。 
1949年  秋,受加拿大國家研究院(National Research council of Canada)之聘,主持理論物理組工作。 
1950年  為加拿大皇家學會會員 。
1956年 應胡適之邀回台,在台大和清大聯合主辦的研究生班講授古典力和量子力 學,兼及流體力學和核子間的交互作用問題 。 。  
1958年 應邀任普林斯頓高等研究院研究員 。
1960年 應邀至瑞士洛桑大學講學。
1963年  秋,辭加拿大國家研究院的職務,赴美國紐約布魯克林理工學院,在太空及氣體動力學研究所講氣體運動論 。
1965年  秋,轉任紐約州立大學水牛城分校物理學和天文學系主任。  
1967年    接受錢思亮邀請,回國任科學發展指導委員會主任委員。建議政府成立國家科學委員會,獲准,並被預定為主任委員 。。
1969年  請辭國科會職 。
1978年  從紐約大學退休,長居台灣 。
1979年  擔任教育部科學教育委員會主委,致力於初中高中的科學教育改革 。 
1983年 任中央研究院院長 。 
1984年 獲菲律賓麥克塞獎 。
1994年  1月,卸任中央研究院院長。7月8、9日,中研院為吳先生舉辦「吳大猷院長榮退學術研討會」對吳先生的學術貢獻給予高度的評價。