貝克勒爾出生於科學家世家。他的祖父在電化學方面有卓越的貢獻。他的父親則在螢 光和磷光方面也有卓越的成就。貝克勒爾不但繼承其先人對於科學的興趣,而且從他父親 那裡繼承了許多父親研究過的礦石和化合物。貝克勒爾已有一些能發螢光的材料可供他探究 神秘的射線。

  貝克勒爾所選擇的材料為鈾和鉀的雙硫酸鹽。他使這種材料曝露於陽光,然 後用黑紙把曝光過的材料和感光底片包在一起。經過一段時間沖洗底片,可顯出鈾晶體的影 像。

  他下結論說:發磷光的材料所發出的輻射能穿過不透光的紙張。開始時他想到的是鈾 會吸收大陽的能量,然後發出X射線。在2月26日和27日,巴黎上空多雲,貝克勒爾原本打 算把包好的鈾和感光底片要曬太陽,只好送回抽屜。到了3月1日他沖洗底片,本來以為只 能看到模糊的影像,想不到卻看到非常清晰的影像,使他大為驚訝。鈾不需要外來的能源 如陽光也能發射輻射,因此他發現了放射性,從材料中自發的發出輻射。

  貝克勒爾展示鈾所發出的輻射在特性方面部分和X射線類同,但也有不同於X射線的 特性,因它會受磁場的影響而偏轉,故必含有帶電粒子。他在1903年榮獲諾貝爾物理獎, 現在我們以其名字「貝克」,做為輻射度量的活性單位。