拉塞福被稱為近代物理之父或核子物理之父。他能用一般語言描述原子的理論、觀念 以及放射現象。他也把阿伐粒子、貝他粒子以及質子作定性方面的分析。雖然中子是查兌克所發現,但其命名仍可追溯至拉塞福。放射性物質的衰變方程式(指數函數)也是拉塞福 首先採用。他又是首位建立半化(衰)期和衰變常數的觀念。

  當他和索迪在加拿大麥基爾 (McGill)大學共事時,他們證實鈾和釷會變成不同的元素,也就是「轉變」。在當時這種 衰變的過程而導玫轉變的現象無法為上流的社會人士所接受,因為一般人認為這是江湖術 士所謂的點石成金而非科學的範疇,但是以上的貢獻卻讓拉塞福榮獲1908年諾貝爾化學獎。

  在1909年拉塞福在英國曼徹斯特(Manchester)大學用阿伐粒子撞擊一片薄的金箔,他注 意到大部分的阿伐粒子都能通過金箔,但卻有八千分之一會回跳。他嬉稱用海軍15吋巨砲 射擊一張紙,但炮彈卻會回跳而打到你自己。由此簡單的觀察,他認為原子的質量必須集中 於很小且帶正電荷的原子核上,而電子則位於遠離原子核的位置。雖然這種類似大陽系行 星系統的原子模型在近年來屢經修改,但是在今天一般人對於原子的觀念仍以類似太陽系 為主。

  在1919年拉塞福回到劍橋大學出任卡文的斯實驗室的主任,過去他曾在這實驗室作 研究生,事師湯姆生,可謂一脈相傳。後來的貢獻為藉人工的方法改變原子核和原子的結 構。他用阿伐粒子撞擊氮,他証實可產生另一元素氧。他嬉稱為玩石彈戲,媒體則稱他分 裂了原子。他在1937年逝世,葬於西敏寺,靠近牛頓先生。