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1998年預測現象

 

1998年2月15日所攝得的譚普—塔托彗星照片( Image Courtesy: T. Puckett, NASA)

  所謂的獅子座流星雨是指當次發生的流星雨輻射點位在獅子座內而得名1998-1999年的獅子座流星雨之所以如此引人注目,除了一般大眾對流星雨的壯觀景象有極高的興趣外,事實上由於流星體也是繞太陽運行的天體,大規模的流星雨可以提供一些天體的線索,以便天文學家們在探索太陽系的形成時,能夠有所依據。此外,目前地球上空有許多大大小小、各式各樣不同用途的人造衛星,一旦遭到大量流星體的襲擊時,多少會受損,如此一來便會影響到測量儀器的精密度與準確度,對人類的影響可謂不小,所以現在全世界的天文學家及太空科技方面的機構都在密切注意這次的獅子座流星雨,以防有任何意外發生。同時,全世界各國的天文專業及非專業機構,目前正組成一個龐大的觀測網,定時定期的向美國太空總署匯報目前準備的進度、儀器測試的結果等等,期望能對1998~1999年的獅子座流星雨,甚至是其他的流星群做嚴密的觀測與監控。

  彗星在繞行太陽時,往往會丟棄許多碎片與塵埃,而當地球行經彗星的軌道附近時,就會發生流星雨的現象,由於母彗星譚普—塔托彗星每33.2年會回歸一次,所以獅子座流星雨每約33年便會有一次「大發生」,前一次的大發生是發生在1966年,通常每小時的流星數量可上千顆,甚至有達到上萬顆的記錄,但都僅止於地球上某個時段中的某些地區可以看到如此壯觀景象。為什麼?因為彗星繞太陽運行的過程中,彗星的軌道相對於地球公轉軌道(黃道)有一傾角,而它所遺留下來的碎片大都集中在一個薄薄的帶狀的區域中,這個帶狀區域極可能只有35,000公里厚。如果地球的公轉軌道與彗星軌道有相交,則每年當地球經過這個帶狀區域時,大量的碎片或灰塵受到地球重力的吸引而向地球表面掉落,因此地球上面對著帶狀區域、且處於黑夜中的那些地區便可看到流星雨的現象。這些碎片隨著時間的演進,這些灰塵碎片受到太陽風的光壓影響、各行星之間的重力牽引或是因為彼此碰撞的關係,會漸漸的向外擴散。所以,當母彗星回歸後的那一、二年中,彗星所遺留的碎片多且仍相當集中,地面上所看到的流星雨也就會很壯觀,且時間、地點也相當集中。直至下一次母彗星回歸之前的日子,碎片漸漸擴散,流星雨也就不那麼吸引人了。

獅子座流星雨成因示意圖

  此外,流星的亮度是取決於流星體的質量大小和速度,質量(或體積)越大或速度越快者,在掉入地球表面的過程中,由於與大氣分子碰撞、摩擦較劇烈,流星的亮度就會比較亮。一般流星體的速度多在每秒11公里到每秒72公里之間。受到地球公轉的影響,一流星群若是在午夜之前(半夜12時之前)發生,則它應是用「追」的追上地球,相對的,流星速度會較慢(流星原速扣除地球公轉的速度),流星亮度減低;相反地,若是在午夜之後發生,此時是地球「迎頭撞上」流星體,流星的速度增加(流星原速加地球公轉速度),所以亮度會提高。

  譚普—塔托彗星恰於1998年2月再度回歸,因此,天文學家們預測1998年至1999年是觀測獅子座流星雨的好時機。其中,由於有些天文學家預測:1998年面對著彗星碎片帶狀區的地方恰好是東亞一帶,且時間恰為子夜之後的暗夜中,最巧的是月相幾近於朔,沒有月光光害的影響,可以看到更暗的流星,因此可觀察到的流星數量自然會較多,這也就是為什麼這次的獅子座流星雨之所以如此轟動的原因了。如果錯過了1998年的觀測時機,到1999年時,適合觀測的區域是在歐洲一帶,且月齡為10,可以看到的流星數量可能會少很多,且離母彗星回歸的時間越久,流星體擴散得越多,所能見到的極大期流星數量便會減少。公元2000年的情況更糟,雖然流星數量不至於變得非常少,但月齡幾近於23,即下弦時期,在整個凌晨時分都有月光的影響,無法清楚地看到流星雨的景象。因此,許多人都把握1998年的時機,紛紛整裝預備到東亞一帶觀測,希望能一睹獅子座流星雨的丰采。

  下面兩張圖是根據預測的1998年11月18日極大期時間(約3:40 AM),改編自Guide 6.0軟體繪製的星圖。從圖中可以看到獅子座流星雨極大時,獅子座相對於地平面或其它星座的位置,以及輻射點的位置。

※有此一說

  對於生活在地球上的我們而言,除了可以觀賞到精彩的星空煙火秀外,對於地球上有什麼影響呢?答案是,這要看運氣了!

  因為,當正在運行的地球與彗星所遺留的冰塵交會時,與細沙大小相同的流星,會以226倍音速的速度衝向地球,地球上的人類有大氣層的保護不會直接受其攻擊,但是位於地球上方首當其衝的人造衛星就有可能在這場「沙暴」中受損。根據NASA JPL科學家計算,機率只有0.1%,雖然如此,一旦發生,很有可能重演去年美國一顆衛星(Galaxy 4)失效,造成眾多傳呼機、大哥大、廣播用戶,甚至銀行資料傳輸受到影響,商業活動損失嚴重,對於現代社會而言,此類斷訊事件是不允許的。

  更意想不到的是,此次獅子座流星雨竟然與戰爭也扯上關係了。根據外電消息來源指出,美國軍方正考慮出兵制裁伊拉克,如果在想近日採取攻擊行動的話,十一月十七、十八日勢必因為此次流星雨而必須中斷其攻擊行動,原因是五角大廈擔心,監控伊國的間諜與通訊衛星會受到損害,影響戰況的監控與通訊能力,必須等到過了這段高峰期,檢視其衛星損害狀況後再做考量了。此時信奉回教的伊拉克,是否會祈求真主阿拉,給予美軍衛星致命的一擊呢?

  此次流星雨雖然可能是一場精彩絢爛的星空煙火秀,在盡情欣賞之後,是否該有些值得思考的問題呢?

 

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