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極大期的時間

 

  雖說1998年的獅子座流星雨如此受到眾人注目,但由於關於流星雨的極大期時間及數量的預測方式,目前仍是眾說紛紜。

  NASA 所屬 Ames Research Center 的 Peter Jenniskens 以地球經過T-T彗星軌道的中央來計算所得到的時間。根據他的預測,此次流星雨的極大期發生在11月18日凌晨3:00,流星數目可能是每秒3顆,偶會爆發每秒40顆的暴雨。此時最好的觀測地點是在中國和東南亞一帶。

1995年11月18日在美國加州所攝得的獅子座流星雨。(Photo courtesy: Mike Koop, California Meteor Society.)

  但是,因為彗星所遺留下來的碎片、灰塵等物質,無時無刻不受到各行星和其他天體的重力影響,很可能所處的位置會偏離彗星軌道中央點而比較靠近軌道內側或軌道外側,甚至發生流星體群整個向軌道的前方或後方移動的現象,那麼以上述方式計算出來的極大期時間就不一定準確。因此像美國麻州劍橋大學小行星中心的 Brian G. Marsden 就認為1998年到1999年根本看不到流星暴的現象。另外也可能會有其他未知的因素影響這些流星體的分佈情況,使得流星雨極大期的時間提前或延後幾個小時。

  美國噴射推進實驗室JPL, NASA Jet Propulsion Laboratory)的 Donald K. Yoemans 在研究獅子座流星雨的過程中,他認為流星暴會發生在當地球經過彗星碎片帶狀區域的外側,或是就在彗星回歸後不久。他同時指出:從1899年和1933年的資料來看,顯然母彗星所遺留下來的東西並不是均勻地分佈在它的軌道上。而因為1998~1999年時,地球通過的彗星軌道區域比1966年時遠了3倍,比1833年時遠了6倍,所以整個世紀末的流星雨的聲勢會比這兩年的情況弱上許多 。根據他的理論,1998年獅子座流星雨發生的極大期應該會在11月18日的凌晨3:40左右;至於1999年則是會在11月18日的9:48,此時台灣已是白晝,無法看到流星雨景象,只有在歐洲、大西洋東側、北非和西亞一帶才能看見。

  另外有些天文學家認為:流星雨極大期發生的時間和數量應與母彗星最近幾次的回歸都有關,所以他們利用電腦模擬的方式,計入T-T彗星五次回歸的期間可能留下的碎片和灰塵數量,再加入行星重力攝動的影響,所計算出的結果可以正確地預測出1899年和1933年流星雨並不是很大,而1966年的獅子座流星雨則非常壯觀,所以他們的計算是有相當的準確性。其中一組研究人員是來自美國Western Ontario大學的 Peter Brown 和 James Jones 使用超級電腦計算最近五次T-T彗星噴射出來的3百萬粒質點(每一質點代表一粒灰塵)的運動情形。根據他們的研究結果,1998年到2000年的獅子座流星雨都會很壯觀,其中最壯觀的將是在1999年。而流星雨的極大期大都發生在地球通過彗星軌道面的前約2小時40分鐘1998年的11月18日凌晨1:02左右,此時的觀測地點以西太平洋和日本一帶最好;1999年的極大期則發生在7:02左右,最好的觀測點是在蘇俄、中國到印度一帶。除了Brown等人外,另外還有英國倫敦大學的 ZidianWu 和 Iwan P. Williams 等人則假設1965~1966的流星暴是由T-T彗星最近3次的回歸所噴發出來的物質有關。但是Wu等人的研究結果卻與Brown等人的結果迥異,1998年的獅子座流星雨可能只和1899年一樣只有每小時40顆,或和1932年一樣只有有每小時240顆;至於1999年,那更是少得可憐。

  綜觀上述各家說法,你要相信誰?或許都是錯的也不一定喔!因為根據歷史的記錄,1965年的獅子座流星雨極大期是在地球通過彗星軌道之前13小時,只有夏威夷和澳洲一帶才看見;而1969年則發生在地球通過彗星軌道面之後4小時,流星數量約是每分鐘4顆左右。誰能抓得住流星體到底是往哪兒跑了?

 

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